Friday, 24 December 2010

237 Andy Fensome

Position : Right  back

Played : 1996-97  to  1997-98

Appearances :  80

Goals : 0

And  so  we  come  to  the  Barrow  years. This  feels  like a  turning  point  and  actually  we  are  at  the  halfway  mark  of  the  story.

In  many  ways,  the  Barrow  years  seem  like  a  portal  into  the  modern  world. Personally, when  Graham  Barrow  came  to  the  club  I  was  a  bachelor  living  in  Littleborough  with  my  parents  and  I  had  only  just  met  my  future wife. By  the  time  he  left  my  father  had  died  and  I  was  a  married  man  living  in  Bolton. I  watched  his  first  home  game  from  my  usual  spot  at  the  back  of  the  Sandy just  to  the  left  of  the  nets  and  his  last  from  my  current  seat  in  the  WMG. The  squad  he  inherited  included  Dave  Thompson  who'd  played  in  my  first  game  at  Spotland ; the  one  he  bequeathed  to  Steve Parkin  included  Keith  Hill  and  Gary  Jones.

In  a  wider  context,  Princess  Diana   was  alive  and  kicking  in  1996  and  John  Major  had  another  year  to  go  as  PM. The  internet  was  still  largely  the  plaything  of  geeks  in  May  1996;  three  years  later  we  were  all  online.

In  a  less  tangible  sense  I  think  Graham  Barrow  still  influences  the  way  a  lot  of   Dale  fans  support the  team  today. He  seems  to  have  permanently   invaded   the  psyche  of   certain  fans  in  a  way  that  no  one  before  him  did  ( one  of  the  symptoms  is  over-estimation  of  his  successor).  From  a  statistical  point  of  view this  might  seem  strange;  his  record  is  one  of  consistent  mediocrity  not  disaster.  It's  better  than  Peter  Madden's  for  instance  who  was  at  the  helm  for  a  similar  length  of  time  and  is  still  regarded  with  a  degree  of  affection.  I  think  the  main  reason  for  this  is  sheeer  disappointment. When  a  friend  who, like  me,  worked  in  Manchester  phoned  me  with  the  news  Barrow  was  coming  to  replace  Mick  Docherty  we  went  out  for  a  celebratory  drink  that  lunchtime  (I guess  we  were  asking  for  it). It  seemed  like  a  done  deal. The  Board  had  come  to  their  senses  and appointed  the  man  who  took  Chester  up on  a  shoestring  and  then  saved  Wigan  from  the  Conference  before  being  prematurely  dismissed  by  an  overambitious  chairman. The  reaction  Barrow  got  when  he  walked  into  the  room  at  the  Fans'  Forum   that  summer  seemed  to  surprise  and   disconcert  him ; you  could  feel   the  energy  from   long-suppressed  optimism   coming  to  the  surface. What  followed  over  the  next  three  years  was  a  painful  reminder  that  a  good  track  record  counts  for  very  little  once  the  whistle  blows  at  the  start  of  your  first  game. One  by  one  people  realised  that  he  wasn't  going  to  lead  us  to  the  Promised  Land  (Mr  P  was  a  very  early  Cassandra). Because  he  was  such  a  nice  guy  he  retained  a  small  band  of  defenders  to  the  very  end  but  most  of  us  just  despaired. I  know  I  never  allowed  myself  to  get  so  excited  again  until  the  final  whistle  blew  in  the  Northampton  game  this  April.

The  other  main  reason  was  the  sheer  perversity  of  his  team  selections  and  the  obstinate  refusal  to  change  a  losing  formula. He  inherited  and  signed  good  players  then  didn't  use  them properly ; who  else  would  have  played  Gareth  Stoker  and  Jason  Lydiate  in  midfield  with  Gary  Jones  and  Jason  Peake  in  the  squad ? The  quality  of  the  football  was  overwhelmingly  dreadful, effective  enough  to  keep  us  out  of  trouble  but  not  good  enough  for  anything  else. I  can't  recall  any  other  time  when  so  many  fans  were  convinced  that  they  knew  better  than  the  manager; the  programmes  from  the  time  must  be  unique  with  the  manager  justifying  himself  on  page  3  and  the  Supporter's  Club  page  tearing  him  to  shreds  (because  Barrow  genuinely  believed  they  had  a  right  to  voice  their  opinion) further  in.

Well, we  must  get  on  with  the  story  of  his  first  season. I  still  think  he  did  a  decent  job in  1996-97. His  hands  were  tied  by  having  half  a  dozen  players  on  contract  from  the  previous  season - the  likes  of  Lancaster, Martin and  Taylor - that  he  didn't  want  to  play  at  all  and  one  or  two  more  like  Deary  and  Thompson  that  were  on  their  last  legs. In  that  context  a  one  place  improvement  on  Docherty's  final  position  wasn't  too  bad  and  the  strong  finish  to  the  season  - capped  by  pooping  on  Lincoln's  play -off  party  in  the  final  game - gave  some  cause  for  optimism. For  me  it  was  the  following  summer  when  he  started  to  veer  off  course.

Andy  looked  to  be  a  good  signing  on  a  free  from  Preston. The  26-year  old  had  been  at  Norwich  for  three  seasons  but  made  his  League  debut  for  John  Beck's  Cambridge  in  1989. He  was  a  key  player  in  the  side  which  almost  made  the  Premiership  in  1992  taking  many  of  the  long  throws  onto  Dion  Dublin's  head   for  which  they  became infamous. Beck  took  him  to  Preston  in  1993  for  £7,500   and  he  was  their  player  of  the  year  in  1994-95. The  following  season  he  had  more  competition  for  his  place  and  only  made  20  appearances.

Andy  brought  with  him  some  tricks  of  the  trade  from  Beck. He  tended  to  hit  balls  first  time  into  the  box  when  going  forward  and  took  a  good  throw  but  he  was  rarely  that  effective  as  an  attacking  player. He  was  more  solid  defensively  than  Andy  Thackeray though. His  best  moment  came  in  a  home  game  ( but  someone  will  have  to  help  me  out  with  which  one  it  was )  when  he  sent   an  early  and  inch-perfect  cross  into  the  box  for  Andy  Farrell  to  score  with  a  diving  header  at  the  Sandy  Lane  end , a  rare  and  precious   moment  of  quality  in  those  times.

I  think  everyone  was  surprised  that  Andy  was  released  in  May  1998  and  he  was  reported  to  be  gutted.  He  signed  for  Barrow FC  initially  but  left  when  they  hit  the  financial  skids  and  signed  for  Morecambe  helping them  win  promotion  to  the  Conference  and  being  a  regular there  for  3  seasons. He  wound   up  his  career  with  Lancaster  City  after  joining  them  in  2002. He  has  since  been  working  as  a  coach  for  Preston's  Centre  of  Excellence  and  a  match  summariser  for  Radio  Lancashire. Earlier  this  year  he  had  a  short  spell  as  assistant-manager  of  Hereford  but  was  sacked  along  with  Simon  Davey  in  October. 


No comments:

Post a Comment